Cinematografia reprezinta iluzia miscarii prin inregistrarea si proiectia rapida a mai multor imagini fotografice pe un ecran. Un produs al efortului stiintific din secolul al XIX-lea, pe parcursul secolului trecut, a devenit o industrie care implica mii de oameni si un mediu de divertisment si comunicare in masa.

Nimeni nu a inventat cinematografia. Cu toate acestea, in 1891, compania Edison din SUA a realizat cu succes un prototip al kinetoscopului, care a permis unei persoane sa vada imaginile in miscare. Primii care au prezentat imagini in miscare proiectate, catre un public platit( adica cinematograf) au fost fratii Lumière, in decembrie 1895 la Paris.

La inceput, filmele erau foarte scurte, uneori doar de cateva minute sau mai putin. Acestea au fost prezentate in targuri si teatre sau in orice loc in care se puteau instala un ecran si o camera intunecata. Subiectele au inclus scene si activitati locale, privelisti din tari straine, comedii scurte si evenimente de interes public. Filmele erau insotite de povestitori, muzica si participarea audientei – desi nu aveau un dialog sincronizat, nu erau “filme mute”, asa cum sunt descrise uneori.

Pana in 1914, au fost infiintate mai multe industrii nationale de film. Europa, Rusia si Scandinavia au fost la fel de importante ca America. Filmele au devenit mai lungi, iar naratiunea a devenit forma predominanta. Pe masura ce tot mai multi oameni plateau pentru a vedea filme, industria care s-a dezvoltat in jurul lor a inceput sa investeasca din ce in ce mai mult in productia, distributia si prezentarea lor, ducand astfel la infiintarea marilor studiouri si constructia cinematografelor speciale. Primul Razboi Mondial a limitat foarte mult industria cinematografica in Europa, in timp ce industria americana a inceput sa creasca.

Primii 30 de ani de cinematografie au fost caracterizati prin cresterea si consolidarea unei baze industriale, stabilirea formei narative si perfectionarea tehnologiei.

Culoarea a fost adaugata mai intai la filmele alb-negru prin vopsire, nuantare si sabloane. Din 1906, principiile de separare a culorilor au fost folosite pentru a produce imagini “natural colorate” cu ajutorul procedeului britanic Kinemacolor, care a fost prezentat publicului abia in 1909. Succesorul sau din 1915, Technicolor a fost greoi si scump, astfel colorarea nu a mai fost utilizata pe scara larga pana la introducerea procedeului in trei culori, in 1932.

Primele incercari de a adauga sunete sincronizate imaginilor proiectate au utilizat cilindri fonografici sau discuri. Primul film de lung metraj care incorporeaza un dialog sincronizat, The Jazz Singer( SUA, 1927), a folosit sistemul Warner Brothers “Vitaphone”, care permitea sincronizarea sunetului cu imaginile in miscare, suntele fiind redate de un gramofon. Acest sistem s-a dovedit a fi nesigur si a fost curand inlocuit de o coloana sonora optica.

Pana la inceputul anilor 1930, aproape toate filmele de lung metraj au fost prezentate cu sunet sincronizat, iar pana la mijlocul anilor 1930 unele au fost si colorate complet. Aparitia sunetului a asigurat rolul dominant al industriei americane si a dat nastere la “Epoca de Aur a Hollywood-ului”. Intre anii 1930 si 1940, cinematografia a reprezentat forma principala a divertismentului popular, cu persoane care frecventau cinematografele de doua ori pe saptamana. In Marea Britanie, cea mai mare participare a avut loc in 1946, cu peste 31 de milioane de vizite la cinema in fiecare saptamana.

Thomas Edison a folosit filmul perforat de 35 mm in Kinetoscop, iar in 1909 acest lucru a fost adoptat ca standard industrial. Imaginea a avut o rezolutie de 3: 4 sau 1: 1,33. O data cu aparitia sunetului optic, raportul a fost ajustat la 1,37: 1. Desi au existat multe experimente cu alte formate, nu au existat schimbari majore in rapoartele ecranului pana in anii 1950.

Introducerea televiziunii in America a determinat o serie de experimente tehnice menite sa mentina interesul public in cinematografie. In 1952 a fost lansat sistemul Cinerama, folosind trei proiectoare si un ecran lat, curbat, impreuna cu un sunet ambiental sincronizat. Acest lucru a dat publicului un sentiment de implicare mai mare si a devenit extrem de popular. Cu toate acestea, era dificil din punct de vedere tehnic si nu a fost utilizat pe scara larga in cinematografe, pana la introducerea Cinemascopului in 1953 si Todd-AO in 1955, ambele folosind un singur proiector. CinemaScope utiliza imagini pe un film de 35 mm, care erau marite de lentilele proiectorului pentru a se potrivi cu latimea ecranului; Todd-AO folosea un film de 70 mm. Pana la sfarsitul anilor 1950, forma ecranului cinematografic s-a schimbat efectiv, proportiile de 1: 2,35 sau 1: 1,66 devenind standard.

S-au dezvoltat, de asemenea, sisteme speciale de mari dimensiuni cu ajutorul filmelor de 70 mm. Cel mai de succes dintre acestea a fost IMAX, care astazi are peste 1.000 de ecrane in intreaga lume. Timp de multi ani, cinematografele IMAX au prezentat filme realizate special in formate 2D sau 3D unice, dar prezinta tot mai multe versiuni ale unor filme populare care au fost imbunatatite digital in formatul IMAX, adesea cu scene suplimentare sau efecte 3D.

Sunetul stereo, care a fost experimentat in anii 1940, a devenit de asemenea parte din noua experienta pe ecran lat. In timp ce cinematografele au avut succes in lupta impotriva concurentei televiziunii, nu si-au recapatat niciodata pozitia si influenta pe care le-au detinut la inceput, iar in urmatorii treizeci de ani audienta s-a diminuat.

Desi America pare a fi cea mai influenta industrie de film, realitatea este mai complexa. Multe filme sunt produse pe plan international – fie facute in diferite tari, fie finantate de companii multinationale. Astazi, cei mai multi oameni vad filme la televizor si ne indreptam si spre un mijloc de livrare bazat pe web.
In ultimii 20 de ani, productia de film a fost profund influentate de impactul progresiei rapide a tehnologiei digitale. Desi inca se mai utilizeaza filme( si chiar acest lucru devine tot mai putin obisnuit), cele mai multe procese ulterioare, cum ar fi editarea si efecte speciale, sunt realizate pe computere inainte ca imaginile finale sa fie transferate in film. Nevoia pentru acest transfer final se diminueaza pe masura ce tot mai multe cinematografe investesc in proiectarea digitala, capabila sa produca imagini de ecran care rivalizeaza claritatea, detaliile si luminozitatea proiectiei de film traditionale.
In ultimii ani, a existat o crestere a interesului fata de filmele 3D, atat animate cat si in direct, care se datoreaza evolutitei tehnologiei digitale. Ramane de vazut daca va fi mai mult decat un fenomen pe termen scurt, asa cum au fost incercarile 3D anterioare din anii 1950 si 1980.